Bonus Level

Vijf dingen die je moet weten over ‘Unknown9: Awakening’

Het stemt me altijd gelukkig wanneer er ook in het AAA-veld nog eens een nagelnieuwe franchise de kop opsteekt. Hebben we echt af en toe eens nodig in tijden van makkelijke sequeltjes. Dat, en vier andere dingen waarom we ergens dit jaar de mysterieuze Canadese game Unknown9: Awakening ontzettend welkom zullen heten.

1 / Niemand weet waar de game over gaat

De trailer van Unknown9: Awakening op Gamescom Opening Night had op zich eigenlijk bijzonder weinig te vertellen. Je zag een jong meisje – twaalf tot veertien jaar, ongeveer – door de straten van de Indiase stad Kolkata rennen, op de vlucht voor een bende straatboefjes. Wanneer die haar hebben ingehaald en haar effectief naar het leven staan met houten knuppels, haalt ze haar psychische krachten boven, die ze ontleent aan een mysterieuze dimensie die The Fold heet. En waarmee ze haar belagers makkelijk van zich af weet te schudden. Dat is het zowat: meer dan een één minuut durend trailertje hebben we nog niet gepresenteerd gekregen van Unknown9: Awakening. Uit de perstekst van Reflector Entertainment, de in het Canadese Montréal gevestigde studio erachter, leren we verder dat het meisje Haroona heet, en dat ze verderop in het verhaal van de game een mentorfiguur tegen het lijf loopt die haar zal helpen om haar gaven aan te scherpen. Wat voor een game Unknown9: Awakening wordt, wat voor genre van game het precies wordt zelfs, weten we nog niet. Maar de trailer, plus de geheimzinnige goodies rond de game die uitgever Bandai Namco ons vlak voor de start van het najaarsseizoen stuurde, intrigeert ons in ieder geval enorm.

2 / Het is meer dan een game

Eigenlijk is de ervaring van Unknown9: Awakening al begonnen. Alleen was dat niet met een game, maar met een boek. Unknown9: Genesis werd in maart gelanceerd bij de betere (online) boekhandels, en is een niet bijzonder sterk geschreven sf-avonturenroman met een strakke plot die hoofdpersonage Andie Robertson op een wereldwijd avontuur stuurt, op zoek naar de bron van de vreemde hallucinaties waaraan ze begint te lijden. Het is een vlot leesbaar entertainmentwerk met elementen uit The X-FilesThe Da Vinci Code en Assassin’s Creed door elkaar geklutst, en vormt het begin van een romantrilogie die sf-schrijver Layton Green momenteel aan het pennen is.

Daarnaast is er een reeks podcasts en strips gestart rond de ‘storyworld’ van Unknown9, een verhalend universum dat Reflector Entertainment aan het uitzetten is samen met studio Alice & Smith: een ruimer verhalend universum dat draait rond historische gebeurtenissen, mythologie en samenzweringstheorieën. Maar de game, die ergens in 2021 moet verschijnen, wordt daar wel de centrale steunpilaar in, gaf Reflector Entertainment aan.

Niet toevallig wordt Unknown9 ontwikkeld in het Canadese Montréal: een wereldwijde hotspot wat gameontwikkeling betreft (met onder meer Ubisoft en Square Enix die er grote studio’s hebben), maar ook een wereldwijd kenniscentrum voor transmedia, of het groeiende gebruik om één verhalend universum te creëren over verscheidene media heen. Ook Assassin’s Creed, bijvoorbeeld, zou je met enige goede wil zo’n transmediafranchise kunnen noemen, omdat er naast de games ook strips, romans en animatiereeksen van bestaan. Maar in de ware bedoeling van transmedia, een franchise waarin de verschillende media op gelijke hoogte met elkaar staan, is tot nu toe nog geen enkele studio geslaagd. Door alvast de romans, de strips en de podcasts te laten beginnen, doet Reflector Entertainment nu een gooi om van Unknown9 dat eerste ‘ware’ transmediaproduct te maken.

3 / Het heeft een intrigerend verhaal

De truc om zo’n breedvoerig project te doen slagen zit natuurlijk in het presenteren van een verhaal dat pakkend genoeg is om binnen al die verschillende media aan te slaan. De ‘storyworld’ van Unknown9 draait rond een gezelschap van negen onbekende figuren die alle huidige, verleden én toekomstige kennis van de mensheid in handen hebben, en die pas loslaten op een moment waarop we daar als soort klaar voor zullen zijn. Nù dus, wat de hoofdpersonages van de game en de verhalen in omringende media betreft. Zij zijn ‘Quaestors’, leden van de zogeheten ‘Leap Year Society’, die geloven dat de wereld op een kantelpunt staat tussen ware verlichting en eeuwige doem, en vinden dat de enige manier waarop het lichtende pad kan worden gekozen via de kennis van die Onbekenden zal zijn.

4 / Er zit goed volk achter

Waar halen ze om te beginnen het geld vandaan om zo’n keurige this-gen-game te maken (hij komt alleen op PS5, Xbox Series en stevige pc’s uit!), zeg je nu misschien, terwijl andere indie-gamemakers twee jaar moeten leven van Aiki Noodles om hun droomproject af te kunnen werken? Reflector Entertainment werd enkele jaren geleden opgericht door een equipe min of meer bekende gamemakers in Montréal, met poen van miljardair Guy Laliberté (bekend als oprichter van Cirque du Soleil). Onder diens auspiciën groeide de studio naar een bedrijf met 120 ontwikkelaars, dat in september van dit jaar werd overgenomen door gamelabel Bandai Namco. 

Het creatieve volk achter de game komt ook niet onbeslagen ten ijs. Design director Christophe Rossignol werkte bijvoorbeeld aan Far Cry 5 en Watch_Dogs bij Ubisoft, net als producer Noémi L’Ecuyer. Studio-oprichter en creatief brein Alexandre Amancio komt eveneens van Ubisoft, waar hij meeschreef aan de verhalen van Assassin’s Creed-episodes Revelations en Unity

5 / Eindelijk eens nieuw AAA-spul

Weet je nog, de tijd toen gamebedrijven het nog riskeerden om gloednieuwe blockbustertitels te lanceren – nieuwe ‘intellectual property’, zoals dat heet in het boeventaaltje van de game-industrie? Soms krijg je eens een Assassin’s CreedDishonored of Destiny, maar dat gebeurt maar één keer om de zoveel jaren, en telkens binnen de rangen van een groot gamebedrijf. Redelijk uniek aan Unknown9 is dat het een AAA-franchise is die door een gloednieuw bedrijf wordt ontwikkeld, ook al tuimelde de productie later wel bij gevestigde waarde Bandai Namco binnen. Maar die 

heeft van nieuwe franchises de afgelopen jaren wel een belangrijk punt gemaakt in zijn bedrijfsmodel en merkidentiteit: zie wat dat betreft bijvoorbeeld ook Little NightmaresTwin Mirror en The Dark Pictures Anthology.

No Comments :

juli 2021
M D W D V Z Z
 1234
567891011
12131415161718
19202122232425
262728293031  

* Your email address will not be published.